martes, julio 31, 2007

Las primeras computadoras comerciales II: Delayed Line Memory

Hoy en día basta con un simple flip-flop D para almacenar un bit, con unos pocos para construir un registro de desplazamiento o, si subimos algún nivel de abstracción mas, para construir una memoria RAM. Esto no siempre fue así, ya que el almacenamiento de datos ha sido un campo en el que se ha trabajado mucho a lo largo de la historia de la informática (y se sigue trabajando). Cuando se diseñó el primer ordenador comercial sobre la década de los 50, el UNIVAC I, se echó mano de las delayed line memory (memorias de línea retardada) para almacenar los datos temporalmente.

El concepto de "delayed line" o línea retardada ya se aplicaba en los radares de la segunda guerra mundial, como buffers temporales para almacenar en ellos los rebotes de las señales en objetos estáticos, y que no interesaba considerar. Esto se conseguía invirtiendo una de las señales (la almacenada en la memoria) y sumándola a otra posterior, para conseguir de esta forma la eliminación de los datos comunes que, en este caso, eran los objetos estáticos. La tecnología fue avanzando y estos primeros modelos fueron evolucionando a componentes electrónicos mas sofisticados. Fruto de este avance nacieron las memorias de mercurio que como ya comentaba antes se utilizaron en el UNIVAC.



La principio del funcionamiento de este tipo de memorias es relativamente simple. El dato a almacenar es codificado en pulsos electricos, que atacan un transductor piezoeléctrico que excita el mercurio contenido en el tubo de memoria. Esta señal produce una onda sonora que se propaga a través del medio líquido que conforma el mercurio, y es recibida por otro transductor en el otro extremo de la "tubería", encargado de tratar el dato o de volver a emitirlo por el extremo inicial en caso de que haya que almacenarlo de nuevo, produciendo una realimentación.


El UNIVAC tenía 7 tanques de memoria, cada uno con 18 canales. A lo largo de estos canales se podían almacenar hasta 10 palabras de 12 caracteres. En total se utilizaban 100 canales para almacenar datos y por lo tanto la capacidad total era de 1000 palabras. El tiempo de acceso medio era de 222 microsegundos. Para hacernos una idea, las memorias ram actuales tienen tiempos de acceso del orden de nanosegundos, es decir de 10^-9, por lo tanto del orden de millones de veces mas rápidas.

Estos ordenadores fucionaban con unos 5400 válvulas de 15 tipos distintos y alrededor de 18000 diodos de cristal

Algunas fuentes curiosas

lunes, julio 30, 2007

Las primeras computadoras comerciales, la serie IBM 700

Los comienzos de la computación fueron dificultosos y árduos para los pioneros en este campo, pero los avances y la rapidez que representaban en el tratamiento de datos pronto hicieron que se invirtieran grandes cantidades de dinero y recursos en desarrollar esta tecnología. En poco tiempo los computadores se convirtieron en una estupenda herramienta, y aparecieron versiones comerciales de modelos de IBM para departamentos de finanzas de grandes empresas, institutuos estadísticos, etc ...

Uno de los primeros modelos fue el IBM 705, del que he encontrado varias imágenes curiosas en esta web.

De las que más me han gustado han sido estas:
  • Módulos de circuitería reemplazables, para facilitar reparaciones:
  • Guía del panel de indicadores, donde aparecen zonas que se asocian fácilmente con componentes de bajo nivel del aparato, con lo que nos podemos hacer una idea de con el bajísimo nivel de abstracción con el que trabajaban los operadores de la máquina. Algunas de las zonas mas conocidas que aparecen son el MAR (registro de dirección de memoria), el IC (contador de instrucción, tambien conocido como IP o instruction pointer) o el Operation Decoder, que sirve para conocer la operación asociada a cada código de operación. (haz clic sobre la imagen para ampliar).
  • Una "vista de pájaro" del sistema, en la que se pueden ver los distintos bloques de los que se componía el sistema: unidad de entrada (INPUT en la imagen), compuesta por lectores de cinta magnética y lectores de tarjetas, unidad de procesamiento (PROCESSING), que contiene el procesador y la memoria temporal, la unidad de salida (OUTPUT) con unidades de cinta magnética, impresoras matriciales y perforadores de tarjeta y por último el panel que permitía interactuar con el sistema sobre el que trabajaba el operador.

Siempre he considerado y seguro que así seguirá durante algún tiempo que esta época de la informática (desde el comienzo de su utilización en la segunda guerra mundial hasta que se empezaron a utilizar transistores en la construcción de ordenadores) fue mucho mas apasionante e interesante que la me ha tocado vivir, pero bueno tampoco me quejo (no se que tal me iría si cada vez que tengo que programar algo lo tuviese que hacer con este trasto).

domingo, julio 29, 2007

28 semanas después ...

Acabo de terminar de ver 28 semanas después y aunque no cumple con mis espectativas iniciales, ha estado entretenida. No obstante me ha parecido algo radical y poco realista (dentro de la realidad que puede haber en este tipo de películas) aunque respecto al tema del realismo el crítico de aullidos no opina lo mismo.¿Un helicóptero en vuelo segando cabezas a un metro del suelo sin que pierda estabilidad te parece normal? ¿Una enorme bola de fuego que es esquivada por los protagonistas poniendose a la vuelta de la esquina (ademas literalmente)? ¿No consumiría el oxígeno fácilmente? ¿Y el calor circundante? Demasiados cabos sueltos para ser realista, aun dentro del realismo que pudiese tener. La película es una continuación de 28 días después, que salió hará 2 ó 3 años y en la que se desata un letal virus que asolará Gran Bretaña y a la mayor parte de su población. Tras pasar 28 semanas desde el final de la infección, una fuerza de la OTAN toma el control de la situación, y comienza la repoblación del país, empezando por Londres. La situación acabará por írseles de las manos y tendrán que tomar medidas para que vuelva a la anterior "normalidad". La escena final de la peli (de lo poco que me ha sorprendido de ella) promete que habrá tercera parte. No está mal para pasar el rato, pero tampoco está a la altura de la primera ni de lejos.

Y no soy el único que opina lo mismo respecto a la primera parte (en este punto si que estoy de acuerdo con el crítico de aullidos):

Podría estar horas debatiendo acerca de 28 Días Después y creo que siempre llegaría a la misma conclusión: La película de Danny Boyle supuso un punto de inflexión en el cine de terror...
Y si aún te pica la curiosidad sobre la primera peli puedes consultar la ficha aquí.

sábado, julio 28, 2007

Una sentry gun casera.

Las sentry gun se basan en la combinación de un arma automática junto con un detector de movimiento, que detecta y posiciona el objetivo y orienta el fuego del arma hacia el móvil.

Las sentry gun han sido un recurso muy socorrido en multitud de películas de ciencia ficción como alien (en la que fueron colocadas estratégicamente para repeler el ataque de los bípedos que tan mala leche tenían) o videojuegos como los pertenecientes a la saga de half life.

Pues bien, el caso es que leyendo los post de hack a day he encontrado uno de lo mas original: the quintessential sentry gun. La idea consiste en un sentry gun casero, hecho con un FN P90 que dispara, afortunadamente, bolitas de plástico. No me quiero ni imaginar como podría haber sido la fase de testeo en caso contrario.


La parte mecánica del aparato se basa en un trípode que soporta la base móvil del árma. Esta base puede girar sobre si misma 360º y orientarse verticalmente. Finalmente también hay que controlar la acción de disparo. Todos estos movimientos se llevan a cabo mediante servos de radiocontrol, el de la base trucado para rotación continua. El control de los servos se lleva a cabo mediante un controlador Mini SCCII conectado a un PC.


El PC analiza las imágenes capturadas por la cámara de vídeo digital y las procesa para delimitar el área que ocupa el blanco, y por lo tanto sobre la que se debe realizar el disparo. Es una lástima que esta parte no esté mucho mas detallada en la web del juguete.


Los vídeos del aparato en cuestión no tienen pérdida, en los que se puede ver al sufrido hermano del creador del sentry gun (sufrido por que aunque sean bolas de plástico, he comprobado que duelen) cómo colabora en las pruebas y en la puesta a punto corriendo delante.

miércoles, julio 25, 2007

Preparando el segundo asalto

Después de hacer la primera recuperación y sobrevivir a ponerme a estudiar después de acabar los exámenes de junio, me he dado un par de días de vacaciones antes de empezar a preparar Diseño de bases de datos. He aprovechado para poner en condiciones los apuntes de estos años, y con un poco de paciencia e invertir 8 € en ikea han quedado estupendos, ordenados por curso, asignatura y área de conocimiento:

Y ya tengo preparada la bibliografía para la recuperación, donde no falta alguna novela para leer en algún ratillo de descanso (también tendré que descansar en algún momento del día , ¿no?).

La elegida ha sido "Los hijos de Húrin", publicada por Christopher Tolkien, hijo de J.R.R. Tolkien y responsable de continuar trabajando con el material recopilado por su padre. Hacía mas de 5 ó 6 años que no leia nada de Tolkien, así que la he cogido con ganas.

Y con esto se acaba mi segundo día de vacaciones hasta que pase el próximo examen (este verano si que está siendo estresante, pero bueno, al final tendrá algo positivo).

Leyendo Taking the red pill

Desde navidades aproximadamente tengo algunos libros que compré en amazon y que todavía no he tenido tiempo de leer. Aprovechando que ahora estoy de "vacaciones", y tengo mas tiempo libre, los estoy leyendo y la verdad es que me están gustando bastante. Uno de ellos se titula "Taking the red pill" y trata del trasfondo científico y filosófico que hay detrás de Matrix. El libro es una colección de breves ensayos, y sigue el formato de otros libros parecidos sobre el tema, como "Exploring the Matrix". Algunos de los que mas me han gustado han sido "glitches in the matrix" o "the human machine merger", ambos sobre los aspectos técnicos de la peli. Un libro que recomiendo a cualquiera que le haya gustado la trilogía.
link en amazon

martes, julio 24, 2007

goto

Como la mayoría de los que tengan algún conocimiento de programación sabrán, la sentencia de salto goto, se encuentra completamente desterrada por no cumplir con el paradigma de la programación estructurada. Que mejor forma que esta viñeta de xkcd para ilustrarlo.

domingo, julio 15, 2007

Teoría de enjambres

Bajo este curioso título aparece un artículo en la National Geographic del mes de Julio, realmente ameno, sobre la autoorganización de enjambres, manadas y bancos de animales. Lo interesante comienza cuando las teorías surgidas a raiz de estudiar estos movimientos se extrapolan y aplican a otros campos, como la logística industrial o la programación de grupos de robots.

A lo largo del artículo se presentan (entre otros) los mecanismos hormonales que posibilitan la comunicación entre las hormigas, y como se han utilizado para programar los movimientos de una enorme flota de camiones teniendo en cuenta multitud de factores y agentes externos que pueden afectar a su efectividad.

"En biología, si consideras grupos muy numerosos, hay pocos ejemplos con un agente central. Todo está muy distribuido: los individuos no hablan entre sí. Actúan partiendo de la información local. Y todos son anónimos"

Vijay Kumar
El artículo constituye una perspectiva cercana y comprensible, que muestra una colaboración cercana entre la biología y la informática.


Si te interesa también puedes consultar:

"Inteligencia de enjambres" Andrés Pérez-Uribe.
http://www.geocities.com/fastiland/Teaching/swarm-UV02.html

"Enjambres de robots" Wikipedia.
http://es.wikipedia.org/wiki/Enjambres_de_robots

"Emergencia" Wikipedia
http://es.wikipedia.org/wiki/Propiedad_emergente

viernes, julio 13, 2007

Codebreakers are ...

"Codebreakers are linguistic alchemists, a mystical tribe atempting to conjure sensible words out of meaningless symbols. "

Simon Singh,
The Code Book
Los criptoanalistas son alquimistas lingüísticos, una tribu mística que intenta evocar palabras con sentido de símbolos sin significado.

jueves, julio 12, 2007

Microhellicopter robot

Desde hace varios días tengo en favoritos un link que merece la pena comentar. En la página web en cuestión, se describe por encima la construcción de un pequeño helicoptero eléctrico, controlado por ordenador. El enlace entre el helicóptero y el PC se lleva a cabo por bluetooth o por wifi (el alcance es mas limitado en el primer caso) y permite intercambiar datos con el ordenador que lo controla. La cosa no queda ahí, ya que el bichito volador lleva un linux embebido, que le permite tomar el control del aparato y seguir rutas predeterminadas mediante waypoints y aterrizajes y despegues automáticos.


Dentro de la complejidad del aparato la solución planteada es sencilla, consiste en una placa programable que se conecta a la entrada del demultiplexor pwm. Esto permite que se pueda desconectar fácilmente, cambiando un simple jumper, y que el modo de trabajo del helicóptero sea el normal.

La electrónica del aparato es cuanto menos curiosa, pero mas me llama la atención la programación del micro que queda planteada al final del artículo:

8.1. Sensors

  • Inertial measurement unit. 6 DoF, I2C interface.

  • Digital video camera

  • Magnetometer (compas). I2C interface.

  • Pressure (altitude, airspeed). I2C interface.

8.2. Flight control software

  • Assisted flight: stable hover, 3D

  • Waypoints

  • Autonomous takeoff and landing

  • Autonomous navigation in interior environments

    Si os sigue llamando la atención, mejor ver el artículo complento: link.

    domingo, julio 08, 2007

    ¿Pensando en un nuevo microclima?

    Hace tiempo que descubrí los grupos de flickr, donde gente que tenía intereses en común compartían fotografías. Desde siempre me han gustado los espacios agradables para trabajar y estudiar, y un día me dio por buscar "workspaces" o "my desk" en flickr. El resultado fue genial, mas de mil fotos de sitios como estos:

    Si aún estáis dando forma a vuestro escritorio, estos son vuestros links:
    ¿Y que mejor sitio para encontrar todo esto que ikea? Hace un par de días estuve en el que han abierto en Zaragoza y, sencillamente, está genial :) !

    sábado, julio 07, 2007

    Jericho

    El martes por la noche se estrena la nueva serie de esta temporada: Jericho. El anuncio de la serie me gustó, así que decidí echar un vistazo a ver que había por internet, y al primer sitio que acudí, como no, fue a la wikipedia:

    Jericho is an American serial drama produced by CBS Paramount Network Television, with executive producers Jon Turteltaub, Stephen Chbosky and Carol Barbee.

    The storyline revolves about the residents of Jericho, a small, rural Kansas town, in the aftermath of nuclear attacks on twenty-three major cities in the contiguous United States. The series begins with a visible nuclear detonation of unknown origin over nearby Denver, Colorado, and a loss of power and modern communications, effectively isolating Jericho. Later, power is restored to Jericho by what is alluded to as the efforts of the U.S. government, but soon after, an electromagnetic pulse (EMP) disables all electronics. Several themes regularly addressed in the show are gathering of information, community identity, public order, limited resources, the value of family, and internal and external threats. The show also features several mysteries involving the backgrounds of major characters, the perpetrators of the attack, and the extent of damage to the United States and its government.

    The pivotal character in this story is Jake Green, the 32-year-old son of Mayor Johnston Green, who returns home to briefly visit his family and friends before becoming stranded as a result of the catastrophe. After a somewhat awkward return home and a tense reunion with his father, Jake steps up to become a leader in Jericho, fighting to protect the town and its citizens. As the people of Jericho struggle to survive in a changed world, they remain unaware that one of the newest residents, Robert Hawkins, knows much more about the attacks than he lets on.

    Por lo que parece ser que la serie será algo al mas puro estilo apocalipsis de Stphen King, así que estoy deseando que llegue el martes!

    También aparecen novedades en la web de la serie link.

    viernes, julio 06, 2007

    Post remember: MouseBot

    Ahora que ya he regresado de mi retiro tecnológico por motivos académicos (exámenes), aprovecho para completar un post sobre el MouseBot, que publiqué en octubre del año pasado (link). Aunque estaba muy decidido al principio a montar el robot, con el desarrollo del cuatrimestre, la cosa quedó en un segundo (ó tercer ó cuarto) plano. Revisando los podcast de make, he visto que han colgado un vídeo siguiendo el formato de weekend-project sobre el bichito en cuestión (link). Se ve como va pasando desde las primeras fases hasta a estar correteando de una esquina a otra.

    El artículo completo sobre el proceso de montaje también está disponible en la siguiente url.